L'étoile la plus proche qui pourrait abriter la vie



Bien que l'étoile la plus proche du système solaire soit Proxima Centauri, située à 4,22 années-lumière, celle-ci ne semble pas propice à la vie, puisqu'il s'agit d'une naine rouge, froide, de type M5, ne pouvant vraisemblablement posséder de planète avec de l'eau sous forme liquide. L'une de ces voisines, cependant, est une naine jaune de classe G2, comme l'est notre soleil : il s'agit d'Alpha Centauri A, située à environ 4, 34 années lumière, et accompagnée de sa binaire Alpha Centauri B (type K1).

Du fait de la faible séparation de ces 2 étoiles, des planètes géantes et gazeuses ont peu de chance de se trouver dans le système planétaire d'Alpha Centauri. Néanmoins, la présence de petites planètes telluriques en orbite de l'une de ces deux étoiles (ni trop proche de façon à ne pas être trop chauffée, ni trop loin de façon à ne pas être trop influencée par l'autre étoile de ce système binaire) semble possible. Si Alpha Centauri A semble la plus propice à abriter la vie, cette possibilité n'est pas encore écartée, bien que peu probable, en ce qui concerne Alpha Centauri B, relativement froide.

Aucun système planétaire n'a encore été détecté. Alpha Centauri A remplit cependant 5 conditions qu'on estime propices à la vie : elle est assez âgée et en séquence principale, lors de laquelle elle transforme l'hydrogène en hélium, fournissant ainsi lumière et chaleur. Elle est riche en éléments lourds et relativement stable au niveau de son émission d'énergie. Elle n'est ni trop froide, ni trop chaude pour abriter un espace vital à une distance qui permettrait à la vie de s'établir, en présentant les principaux constituants de la vie (eau liquide, amplitude thermique peu élevée, etc...). Le système stellaire d'Alpha Centauri est l'un des prétendants les plus sérieux à une exploration, voire une colonisation, si d'aventure, la présence de planètes telluriques - et potentiellement habitables, se confirmait.

Néanmoins, il faut rappeler qu'en l'état actuel des connaissances, la planète la plus propice à la vie est Gliese 581 c, située beaucoup plus loin mais dont les caractéristiques connues ressemblent fortement à celles de la Terre.



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